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Howard Johnson, 79 ans, décède; Élevé le tuba dans le jazz et au-delà

Photo d’archive du 11 janvier 2014 de Howard Johnson avec le groupe Gravity sur scène dans le cadre du New York City Winter Jazz Festival à The Bitter End. Crédit d’image: Shutterstock Howard Johnson, qui a établi un nouveau standard élargissant les compétences bien connues de tuba dans le jazz, et qui a travaillé comme multi-instrumentiste et arrangeur pour certains des actes les plus populaires du rock et de la pop, est décédé lundi à son domicile à Harlem. Il avait 79 ans. Sa mort a été annoncée par son attaché de presse, Jim Eigo. Il n’a pas précisé de cause, mais a déclaré que Johnson était malade depuis longtemps. Fluide et gracieux sur un large éventail de l’un des membres les plus volumineux de la famille des cuivres, Johnson a trouvé son chemin dans presque tous les types de scénarios, en dehors de la musique classique, où vous pourriez vous attendre à trouver du tuba – et bien d’autres choses ailleurs. vous ne le feriez pas. Sa carrière s’est étendue sur des centaines d’albums et des milliers de concerts. Il a joué sur plusieurs des grands enregistrements de jazz des années 1960 et 1970, par des musiciens tels que Charles Mingus, McCoy Tyner, Carla Bley et Charlie Haden; il a contribué avec des arrangements et des parties de vent pour des stars du rock telles que John Lennon et Taj Mahal; et était un membre original du groupe “Saturday Night Live”. «Je pourrais faire partie de la collection de disques de presque n’importe qui», a-t-il déclaré dans une interview en 2015 pour la série documentaire en ligne «Liner Note Legends». Et pendant plus de 50 ans, Johnson a dirigé les ensembles de tubes à l’avant-garde: d’abord Substructure, puis Gravity, qui est devenu son hit solo. Composé d’une demi-douzaine de tubas et d’une section rythmique, Gravity visait, a-t-il dit, à accroître l’estime du public pour l’instrument. Depuis les années 1930, lorsque la musique traditionnelle de la Nouvelle-Orléans est tombée en disgrâce dans le jazz, le tuba a été relégué à l’écart; la contrebasse l’avait presque entièrement remplacé. Johnson a aidé à trouver un nouveau rôle, élargissant sa gamme vers le haut et jouant des paroles. Ces dernières années, les critiques ont salué une renaissance plus large du tuba dans le jazz, en s’appuyant sur les bases posées par Johnson. Écrivant dans le New York Times en 2006, le critique Nate Chinen a qualifié Johnson de “personnage le plus responsable de la stature actuelle du tuba en tant que voix de jazz à part entière”. Howard Lewis Johnson est né le 7 août 1941 à Montgomery, Alabama, et a grandi à Massillon, Ohio, à l’extérieur de Canton. Son père, Hammie Johnson Jr., travaillait dans une aciérie et sa mère, Peggy (Lewis) Johnson, était coiffeuse. Ce n’étaient pas des musiciens, mais ils gardaient la radio allumée tout le temps, généralement à l’écoute du gospel, du R&B, du jazz ou du country. C’est lors de ses visites chez l’adolescent chez son oncle que Howard est devenu fasciné par la musique live. «Il vivait dans un juke joint, et si je passais la nuit et dormais par terre, je pouvais très bien entendre la ligne de basse», se souvient-il dans une interview pour le magazine Roll en 2017. “Et c’était très satisfaisant.” Élève talentueuse, elle a appris à lire avant l’âge de 4 ans et a sauté un cours à l’école. Son premier instrument était le saxophone baryton; après avoir reçu seulement deux leçons de son professeur d’orchestre au collège, il a enseigné le reste par lui-même. Un an plus tard, il apprend le tuba entièrement en regardant les doigtés d’autres musiciens pendant les répétitions du groupe. Il attendrait que tout le monde quitte la salle de répétition, puis la pointe des pieds vers le tuba et expérimentait ce qu’il voyait. Dans l’orchestre du lycée, il y avait un sentiment de compétition amicale avec ses camarades de tuba. Beaucoup d’entre eux recevaient des cours privés, mais laissé à lui-même, Johnson a soufflé au-delà de ce qu’ils avaient appris, étirant l’instrument bien au-delà de sa gamme normale et conservant une articulation gracieuse tout le temps. “Je pensais que je jouais au rattrapage – que toutes les choses que j’ai appris à faire par moi-même, les autres pouvaient déjà le faire”, a-t-il déclaré à Roll. “Ceux qui étaient les meilleurs de la section étaient en quelque sorte des modèles, je voulais jouer comme eux un jour. Mais à la fin de cette année scolaire, je pourrais jouer beaucoup mieux qu’eux. Et je pourrais faire beaucoup d’autres choses.” Après le lycée, Johnson a passé trois ans dans la marine à jouer du saxophone baryton dans un orchestre militaire. En poste à Boston, il rencontre le batteur Tony Williams, un phénomène adolescent qui sera bientôt embauché par Miles Davis, et s’y retrouve avec d’autres jeunes musiciens de jazz. Après avoir été libéré, Johnson a brièvement déménagé à Chicago, pensant que ce serait un bon endroit pour perfectionner ses compétences avant un éventuel déménagement à New York. Un soir, lors d’un concert de John Coltrane, il rencontre l’éminent multi-instrumentiste Eric Dolphy, membre du groupe Coltrane. Quand il a dit que son extension était aussi bonne sur le tuba que sur le baryton, Dolphy l’a exhorté à déménager immédiatement à New York. “Il a dit:” Si vous pouvez faire la moitié de ce que vous dites que vous pouvez faire, vous ne devriez pas attendre deux ans ici, je pense que vous devez le faire à New York maintenant “”, se souvient Johnson. “Alors j’ai pensé:” Nous sommes en février, je devrais peut-être aller à New York en août. “J’y ai repensé et je suis parti six jours plus tard.” Finalement, Johnson a également appris à jouer de la clarinette basse, de l’euphonium, du bugle et de la basse électrique, ainsi que du pennywhistle, qu’il aimait particulièrement, comme substitut du tuba en termes de hauteur et de portabilité. En règle générale, il a pris cet instrument improbable au sérieux, pas comme une nouveauté, et a développé un son léger, uniforme et exubérant. À son arrivée à New York, Johnson a rapidement trouvé du travail avec le saxophoniste Hank Crawford, le bassiste Charles Mingus et de nombreux autres. Il a commencé une affiliation de deux décennies avec le compositeur et arrangeur Gil Evans, contribuant parfois aux arrangements de son orchestre. En 1970, après avoir été connecté via un partenaire commercial, Johnson a convaincu le chanteur de blues et de rock Taj Mahal de lui permettre d’écrire des arrangements de chansons de Mahal comprenant une suite de tubas, et de les emmener en voyage. Johnson et trois autres joueurs de tuba sont entendus sur “The Real Thing”, l’album live de Mahal en 1971. Il continuera à travailler avec Mahal de temps en temps tout au long de sa vie. Il a rapidement obtenu des emplois d’autres musiciens de rock. Il a dirigé la section de cor du groupe dans les années 1970, y compris la performance d’adieu du groupe, capturée dans le célèbre film de concert de Martin Scorsese “The Last Waltz”. Il a continué à travailler avec Levon Helm, le batteur et chanteur principal du groupe, pendant des décennies. Mais la plus grande exposition publique de Johnson est venue à la télévision. En 1975, il rejoint le groupe house pour un nouveau spectacle comique de fin de soirée appelé “NBC’s Saturday Night”. Il restera dans l’ensemble pendant cinq ans, contribuant à façonner son son rock-fusion et faisant une apparition dans certains des sketches musicaux les plus mémorables. Johnson laisse sa fille, chanteuse et compositrice Nedra Johnson; deux sœurs, Teri Nichols et Connie Armstrong; et sa partenaire de longue date, Nancy Olewine. Son fils, musicien et artiste David Johnson, est décédé en 2011. Avec Gravity, qu’il a dirigé des années 1970 jusqu’à la fin de sa vie, Johnson a versé la somme de ses expériences musicales dans des arrangements pour six tubas et une section rythmique qui alterné acoustique et électrique. En passant en revue une performance de Gravity dans le New York Times de 1977, Robert Palmer a loué le «son frais» du groupe et s’est dit désarmé par leur «bonne humeur ensoleillée et leur penchant pour la tradition du jazz. 8208; et & # 8208; bleus “. Palmer a particulièrement noté la polyvalence de Johnson: “Qu’il improvise sur le tuba, qui joue dans un style rugissant et convulsif avec une facilité remarquable, ou sur le saxophone baryton, qu’il manie avec une autorité fluide et un ton sombre fumant, New Orléans, hurle avant & # 8208; garde, riffs bluesy et éclats de notes bebop multi-notes & # 8208; dans un style toujours excitant et follement original. “Dans les années 1990, bien au-delà de l’âge moyen, Johnson a signé avec Verve Records et a sorti trois albums avec Gravity, pleins de musique bluesy et élégamment arrangée: “Arrival: A Pharoah Sanders Tribute” (1994), “Gravity !!!” (1995) et “Right Now!” (1998). Le dernier album a vu Mahal chanter un jazz imparable sur certains morceaux. Johnson est resté actif jusqu’à la fin de sa vie, malgré un certain nombre de problèmes de santé. En 2017, lui et Gravity ont sorti un dernier album triomphant, “Témoignage”, avec un certain nombre de membres originaux toujours dans le groupe. Sa fille fait également une apparition sur l’album. En 2008, le fabricant d’instruments Meinl Weston a présenté le tuba HoJo Gravity Series, conçu pour les joueurs avec la large gamme de Johnson. “C’est quelque chose que j’entends à chaque fois: ‘Je ne savais pas qu’un tuba pouvait faire ça!'”, A déclaré Johnson dans une interview en 2019 avec Fillius Jazz Archive du Hamilton College. “Eh bien, cela signifie que je ne fais pas mon travail, parce que je le fais depuis 1962 et les gens ne le savent pas encore.”